Los niños prematuros tienen alto riesgo de dificultades del desarrollo, según un estudio

Los niños que nacen prematuros (antes de las 37 semanas de embarazo) siguen teniendo un alto riesgo de sufrir dificultades de desarrollo que pueden afectar a su comportamiento y capacidad de aprendizaje, según un estudio publicado en The BMJ .

Los investigadores señalan que estas dificultades se detectaron no solo en los niños nacidos extremadamente prematuros (22-26 semanas), sino también en los nacidos muy y moderadamente prematuros (entre 27 y 34 semanas).

La supervivencia de los bebés prematuros ha aumentado en todo el mundo. Los niños nacidos antes de tiempo suelen tener problemas de desarrollo, pero los estudios se han centrado principalmente en los nacidos extremadamente prematuros (22-26 semanas de gestación) y se sabe menos sobre los nacidos muy y moderadamente prematuros (27-34 semanas de gestación).

Dada la importancia de identificar a los niños con mayor riesgo de sufrir dificultades de desarrollo, unos investigadores franceses se propusieron describir el neurodesarrollo de los niños nacidos antes de las 35 semanas en comparación con los nacidos a término.

Sus resultados se basan en 3.083 niños franceses de 5 años nacidos después de las semanas 24-26, 27-31 y 32-34 de gestación que participaron en el estudio EPIPAGE-2 , diseñado para investigar los resultados de los niños prematuros en los últimos 15 años, y en un grupo de comparación de 600 niños nacidos a término.

Los resultados del neurodesarrollo, como la parálisis cerebral, las deficiencias sensoriales (ceguera y sordera) y la función cerebral (cognición), así como las dificultades de comportamiento y los trastornos del movimiento, se evaluaron mediante pruebas reconocidas.

Para evaluar mejor la carga familiar y social de la prematuridad, también se registraron medidas como la necesidad de apoyo adicional en la escuela, las visitas al psiquiatra, al logopeda o al fisioterapeuta, y las preocupaciones de los padres sobre el desarrollo.

Tras ajustar otros factores potencialmente influyentes, los investigadores descubrieron que las tasas de discapacidades del neurodesarrollo aumentaban a medida que disminuía la edad gestacional. Por ejemplo, entre los 3.083 niños evaluados, las tasas de discapacidades del neurodesarrollo de graves a moderadas eran del 28 por ciento, 19 por ciento y 12 por ciento, y las tasas de discapacidades leves eran del 39 por ciento, 36 por ciento y 34 por ciento entre los niños nacidos a las 24-26, 27-31 y 32-34 semanas, respectivamente.

El 27 por ciento, el 14 por ciento y el 7 por ciento de los niños nacidos a las 24-26, 27-31 y 32-34 semanas, respectivamente, utilizaron asistencia en la escuela. Y cerca de la mitad de los niños nacidos a las 24-26 semanas recibieron al menos una intervención para el desarrollo, que se redujo al 26 por ciento para los nacidos a las 32-34 semanas.

El comportamiento fue la preocupación más comúnmente reportada por los padres. Las tasas de discapacidades del neurodesarrollo también fueron más altas en las familias de bajo nivel socioeconómico.

Se trata de un estudio observacional, por lo que no puede establecer la causa, y los investigadores señalan algunas limitaciones que pueden haber afectado a sus resultados. Sin embargo, al evaluar una amplia gama de problemas de desarrollo y comportamiento, pudieron reflejar mejor la complejidad de las dificultades a las que se enfrentan estos niños y sus familias.

Por ello, afirman que sus resultados indican que el nacimiento prematuro «sigue suponiendo una gran carga para las familias, la sanidad y los sistemas educativos». Aunque las tasas de discapacidades del neurodesarrollo de graves a moderadas disminuían con el aumento de la edad gestacional, señalan que alrededor del 35 por ciento de los niños nacidos de forma moderada a extrema tenían discapacidades leves que requerían cuidados especiales o servicios educativos.

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