Dos hallazgos en células madre podrían mejorar el tratamiento del cáncer, según un estudio

Dos descubrimientos recientes de científicos especializados en células madre del Cedars-Sinaí Medical Center (Estados Unidos) podrían contribuir a hacer más eficaz el tratamiento del cáncer y a acortar el tiempo de recuperación de las personas tras la radioterapia y la quimioterapia.

En el primer estudio, publicado en la revista científica Blood , los investigadores descubrieron una proteína expresada por las células madre sanguíneas que podría ayudar a identificar, estudiar y desplegar las células para los tratamientos.

«Demostramos que esta proteína, syndecan-2, identifica las células madre sanguíneas primitivas y regula la función de las células madre», afirma el doctor John Chute, director de la División de Hematología y Terapia Celular del Cedars-Sinai y autor principal del estudio.

Las células madre sanguíneas se encuentran en pequeñas cantidades en la médula ósea y en la sangre periférica, el tipo que viaja por el corazón, las arterias, los capilares y las venas. Estas células madre son de interés para los científicos porque producen todas las células sanguíneas e inmunitarias del organismo. Se utilizan en el tratamiento curativo de personas con leucemia y linfoma.

Este enfoque se enfrenta a un reto importante: las células madre hematopoyéticas constituyen menos del 0,01 por ciento de las células de la médula ósea y la sangre periférica, y todavía no hay una buena manera de separarlas de otras células.

Esto significa que cuando las personas reciben infusiones de células de la médula ósea y la sangre periférica, reciben un número minúsculo de células madre que son terapéuticas junto con un montón de otras células que no lo son.

Para estudiar este fenómeno, los investigadores del laboratorio de Chute extrajeron células de la médula ósea de ratones adultos y pasaron las muestras por un dispositivo que puede detectar cientos de tipos diferentes de células en función de las proteínas que viven en su superficie.

Este proceso reveló que las células madre hematopoyéticas tienen una alta concentración de sindecan-2, que forma parte de una familia de proteínas llamadas proteoglicanos de heparán sulfato, en la superficie celular.

Los investigadores descubrieron que esta proteína desempeña un papel importante en la reproducción de las células madre hematopoyéticas. Cuando las células madre que expresan syndecan-2 se trasplantaron a ratones tras una irradiación, sus células se repoblaron. Pero cuando se trasplantaron células madre que carecían de sindecan-2, las células dejaron de replicarse.

Al trasplantar sólo células que expresan sindecan-2, puede ser posible hacer que los trasplantes de células madre sanguíneas sean más eficaces y menos tóxicos.

El segundo descubrimiento de Chute y su equipo, publicado en la revista científica Nature Communications , reveló un mecanismo mediante el cual los vasos sanguíneos de la médula ósea responden a las lesiones, como las producidas por la quimioterapia o la radiación.

Cuando las personas reciben radiación o quimioterapia como parte de su tratamiento contra el cáncer, sus recuentos sanguíneos caen en picado. Normalmente, estos recuentos tardan varias semanas en volver a los niveles normales.

Chute y sus colegas descubrieron que cuando los ratones reciben tratamiento de radiación, las células que recubren las paredes internas de los vasos sanguíneos en la médula ósea producen una proteína llamada semaforina 3A. Esta proteína indica a otra proteína, llamada neuropilina 1, que elimine los vasos sanguíneos dañados en la médula ósea.

Cuando los investigadores bloquearon la capacidad de estas células de los vasos sanguíneos para producir neuropilina 1 o semaforina 3A, o inyectaron un anticuerpo que bloquea la comunicación de la semaforina 3A con la neuropilina 1, la vasculatura de la médula ósea se regeneró tras la irradiación. Además, los recuentos sanguíneos aumentaron drásticamente al cabo de una semana.

«Hemos descubierto un mecanismo que parece controlar cómo se regeneran los vasos sanguíneos tras una lesión. La inhibición de este mecanismo provoca una rápida recuperación de los vasos sanguíneos y las células sanguíneas de la médula ósea tras la quimioterapia o la irradiación. En principio, si se ataca este mecanismo, los pacientes podrían recuperarse tras la quimioterapia en una o dos semanas, en lugar de las tres o cuatro que se experimentan actualmente», remacha Chute.

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